Cáncer Síntomas y causas

cáncer Síntomas y causas
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Resumen

El cáncer se refiere a cualquiera de un gran número de enfermedades caracterizadas por el desarrollo de células anormales que se dividen sin control y tienen la capacidad de infiltrarse y destruir el tejido corporal normal. El cáncer suele tener la capacidad de extenderse por todo el cuerpo.

El cáncer es la segunda causa de muerte en el mundo. Pero las tasas de supervivencia están mejorando para muchos tipos de cáncer, gracias a las mejoras en la detección, el tratamiento y la prevención del cáncer.

Síntomas

Los signos y síntomas causados por el cáncer varían en función de la parte del cuerpo afectada.

Algunos signos y síntomas generales asociados al cáncer, pero no específicos de éste, son los siguientes

  • Fatiga
  • Bulto o área de engrosamiento que puede palparse bajo la piel
  • Cambios de peso, como pérdida o aumento involuntario
  • Cambios en la piel, como amarilleamiento, oscurecimiento o enrojecimiento de la piel, llagas que no se curan o cambios en los lunares existentes
  • Cambios en los hábitos intestinales o vesicales
  • Tos persistente o problemas para respirar
  • Dificultad para tragar
  • Ronquera
  • Indigestión persistente o malestar después de comer
  • Dolor muscular o articular persistente e inexplicable
  • Fiebre persistente e inexplicable o sudores nocturnos
  • Hemorragias o hematomas inexplicables

Cuándo acudir al médico

Pida cita con su médico si tiene algún signo o síntoma persistente que le preocupe.

Si no tiene ningún signo o síntoma, pero le preocupa el riesgo de padecer cáncer, hable de sus preocupaciones con su médico. Pregunte qué pruebas y procedimientos de detección del cáncer son adecuados para usted.

Causas

El cáncer está causado por cambios (mutaciones) en el ADN de las células. El ADN de una célula está empaquetado en un gran número de genes individuales, cada uno de los cuales contiene un conjunto de instrucciones que indican a la célula qué funciones debe realizar, así como la forma de crecer y dividirse. Los errores en las instrucciones pueden hacer que la célula deje de realizar su función normal y pueden permitir que una célula se vuelva cancerosa.

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Qué hacen las mutaciones genéticas?

Una mutación genética puede ordenar a una célula sana que

  • Permitir un crecimiento rápido. Una mutación genética puede indicar a una célula que crezca y se divida más rápidamente. Esto crea muchas células nuevas que tienen la misma mutación.
  • No detener el crecimiento celular incontrolado. Las células normales saben cuándo deben detener su crecimiento para tener el número justo de cada tipo de célula. Las células cancerosas pierden los controles (genes supresores de tumores) que les indican cuándo deben dejar de crecer. Una mutación en un gen supresor de tumores permite que las células cancerosas sigan creciendo y acumulándose.
  • Cometen errores al reparar los errores del ADN. Los genes de reparación del ADN buscan errores en el ADN de una célula y los corrigen. Una mutación en un gen de reparación del ADN puede hacer que no se corrijan otros errores, lo que hace que las células se vuelvan cancerosas.

Estas mutaciones son las más comunes en el cáncer. Pero muchas otras mutaciones genéticas pueden contribuir a causar cáncer.

Qué causa las mutaciones genéticas?

Las mutaciones genéticas pueden producirse por varias razones, por ejemplo

  • Mutaciones genéticas con las que se nace. Usted puede nacer con una mutación genética que ha heredado de sus padres. Este tipo de mutación representa un pequeño porcentaje de los cánceres.
  • Mutaciones genéticas que se producen después del nacimiento. La mayoría de las mutaciones genéticas se producen después del nacimiento y no se heredan. Hay una serie de fuerzas que pueden causar mutaciones genéticas, como el tabaquismo, la radiación, los virus, las sustancias químicas cancerígenas (carcinógenos), la obesidad, las hormonas, la inflamación crónica y la falta de ejercicio.

Las mutaciones genéticas se producen con frecuencia durante el crecimiento normal de las células. Sin embargo, las células contienen un mecanismo que reconoce cuando se produce un error y lo repara. En ocasiones, un error se pasa por alto. Esto puede hacer que una célula se vuelva cancerosa.

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Cómo interactúan las mutaciones genéticas entre sí?

Las mutaciones genéticas con las que se nace y las que se adquieren a lo largo de la vida actúan conjuntamente para causar cáncer.

Por ejemplo, si ha heredado una mutación genética que le predispone al cáncer, eso no significa que esté seguro de padecerlo. Por el contrario, es posible que necesite una o varias mutaciones genéticas más para provocar el cáncer. Su mutación genética heredada podría hacerle más propenso que otras personas a desarrollar cáncer cuando se expone a una determinada sustancia cancerígena.

No está claro cuántas mutaciones deben acumularse para que se forme el cáncer. Es probable que esto varíe entre los distintos tipos de cáncer.

Factores de riesgo

Aunque los médicos tienen una idea de lo que puede aumentar el riesgo de cáncer, la mayoría de los cánceres se producen en personas que no tienen ningún factor de riesgo conocido. Los factores que se sabe que aumentan el riesgo de padecer cáncer son los siguientes

Su edad

El cáncer puede tardar décadas en desarrollarse. Por eso la mayoría de las personas diagnosticadas de cáncer tienen 65 años o más. Aunque es más frecuente en los adultos mayores, el cáncer no es una enfermedad exclusiva de los adultos: se puede diagnosticar a cualquier edad.

Sus hábitos

Se sabe que algunas opciones de estilo de vida aumentan el riesgo de padecer cáncer. Fumar, beber más de una bebida al día en el caso de las mujeres y hasta dos bebidas al día en el caso de los hombres, la exposición excesiva al sol o las frecuentes quemaduras solares, la obesidad y las relaciones sexuales sin protección pueden contribuir al cáncer.

Puede cambiar estos hábitos para reducir el riesgo de cáncer, aunque algunos son más fáciles de cambiar que otros.

Sus antecedentes familiares

Sólo una pequeña parte de los cánceres se debe a una enfermedad hereditaria. Si el cáncer es frecuente en su familia, es posible que las mutaciones se transmitan de una generación a otra. Usted podría ser candidato a someterse a pruebas genéticas para ver si tiene mutaciones heredadas que puedan aumentar su riesgo de padecer determinados cánceres. Tenga en cuenta que tener una mutación genética heredada no significa necesariamente que vaya a padecer cáncer.

Su estado de salud

Algunas enfermedades crónicas, como la colitis ulcerosa, pueden aumentar considerablemente el riesgo de padecer ciertos tipos de cáncer. Hable con su médico sobre su riesgo.

Su entorno

El entorno que le rodea puede contener sustancias químicas nocivas que pueden aumentar el riesgo de cáncer. Incluso si no fuma, puede inhalar el humo de segunda mano si va a lugares donde se fuma o si vive con alguien que fuma. Las sustancias químicas presentes en su casa o en su lugar de trabajo, como el amianto y el benceno, también están asociadas a un mayor riesgo de cáncer.

Complicaciones

El cáncer y su tratamiento pueden causar varias complicaciones, entre ellas

  • Dolor. El dolor puede ser causado por el cáncer o por el tratamiento del cáncer, aunque no todo el cáncer es doloroso. Los medicamentos y otros enfoques pueden tratar eficazmente el dolor relacionado con el cáncer.
  • Fatiga. La fatiga en las personas con cáncer tiene muchas causas, pero a menudo se puede controlar. La fatiga asociada a los tratamientos de quimioterapia o radioterapia es frecuente, pero suele ser temporal.
  • Dificultad para respirar. El cáncer o el tratamiento del cáncer pueden provocar una sensación de falta de aire. Los tratamientos pueden aliviarla.
  • Náuseas. Algunos tipos de cáncer y tratamientos oncológicos pueden provocar náuseas. A veces su médico puede predecir si su tratamiento puede causar náuseas. Los medicamentos y otros tratamientos pueden ayudarle a prevenir o disminuir las náuseas.
  • Diarrea o estreñimiento. El cáncer y el tratamiento del cáncer pueden afectar a sus intestinos y causar diarrea o estreñimiento.
  • Pérdida de peso. El cáncer y el tratamiento del cáncer pueden causar pérdida de peso. El cáncer roba alimento a las células normales y las priva de nutrientes. Esto a menudo no se ve afectado por la cantidad de calorías o el tipo de alimentos que se ingieren; es difícil de tratar. En la mayoría de los casos, el uso de nutrición artificial a través de tubos en el estómago o en la vena no ayuda a cambiar la pérdida de peso.
  • Cambios químicos en el cuerpo. El cáncer puede alterar el equilibrio químico normal de su cuerpo y aumentar el riesgo de complicaciones graves. Los signos y síntomas de los desequilibrios químicos pueden incluir sed excesiva, micción frecuente, estreñimiento y confusión.
  • Problemas en el cerebro y el sistema nervioso. El cáncer puede presionar los nervios cercanos y causar dolor y pérdida de función de una parte de su cuerpo. El cáncer que afecta al cerebro puede provocar dolores de cabeza y signos y síntomas similares a los de un ictus, como debilidad en un lado del cuerpo.
  • Reacciones inusuales del sistema inmunitario al cáncer. En algunos casos, el sistema inmunitario del organismo puede reaccionar ante la presencia del cáncer atacando a las células sanas. Estas reacciones, denominadas síndromes paraneoplásicos, son muy poco frecuentes y pueden provocar diversos signos y síntomas, como dificultad para caminar y convulsiones.
  • Cáncer que se extiende. A medida que el cáncer avanza, puede extenderse (hacer metástasis) a otras partes del cuerpo. El lugar de propagación del cáncer depende del tipo de cáncer.
  • Cáncer que reaparece. Los supervivientes de cáncer tienen riesgo de que el cáncer reaparezca. Algunos cánceres tienen más probabilidades de reaparecer que otros. Pregunte a su médico qué puede hacer para reducir el riesgo de recidiva del cáncer. Su médico puede diseñar un plan de cuidados de seguimiento para usted después del tratamiento. Este plan puede incluir exploraciones y exámenes periódicos en los meses y años posteriores a su tratamiento, para buscar la reaparición del cáncer.

Prevención

Los médicos han identificado varias formas de reducir el riesgo de cáncer, como por ejemplo

  • Dejar de fumar. Si fuma, déjelo. Si no fuma, no empiece a hacerlo. El tabaquismo está relacionado con varios tipos de cáncer, no sólo con el de pulmón. Dejar de fumar ahora reducirá el riesgo de cáncer en el futuro.
  • Evite la exposición excesiva al sol. Los dañinos rayos ultravioleta (UV) del sol pueden aumentar el riesgo de cáncer de piel. Limite su exposición al sol permaneciendo a la sombra, usando ropa protectora o aplicando protector solar.
  • Lleve una dieta saludable. Elija una dieta rica en frutas y verduras. Seleccione cereales integrales y proteínas magras. Limite el consumo de carnes procesadas.
  • Haga ejercicio la mayoría de los días de la semana. El ejercicio regular está relacionado con un menor riesgo de cáncer. Intente hacer al menos 30 minutos de ejercicio la mayoría de los días de la semana. Si no ha hecho ejercicio con regularidad, empiece poco a poco y vaya aumentando hasta llegar a los 30 minutos o más.
  • Mantenga un peso saludable. El sobrepeso o la obesidad pueden aumentar el riesgo de cáncer. Trabaje para conseguir y mantener un peso saludable mediante una combinación de dieta sana y ejercicio regular.
  • Beba alcohol con moderación, si decide hacerlo. Si decide beber alcohol, hágalo con moderación. Para los adultos sanos, esto significa hasta una bebida al día para las mujeres y hasta dos bebidas al día para los hombres.
  • Programe exámenes de detección de cáncer. Hable con su médico sobre qué tipos de exámenes de detección de cáncer son los más adecuados para usted en función de sus factores de riesgo.
  • Pregunte a su médico sobre las vacunas. Ciertos virus aumentan el riesgo de cáncer. Las vacunas pueden ayudar a prevenir esos virus, como la hepatitis B, que aumenta el riesgo de cáncer de hígado, y el virus del papiloma humano (VPH), que aumenta el riesgo de cáncer de cuello de útero y otros cánceres. Pregunte a su médico si la inmunización contra estos virus es adecuada para usted.

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